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Grupo SIT
10/09/2019

Radiografía del litio: qué proyectos hay, en qué fase se encuentran y quiénes están detrás

Según un relevamiento de la Bolsa de Comercio de Rosario, que prevé que las ventas externas en 2025 podrían llegar a ser cuatro veces superiores a las actuales y el sector aportaría el 10% de las divisas generadas hoy por el campo y la agroindustria.

Argentina es el tercer productor mundial de litio, detrás de Australia y Chile, y en los últimos años se posicionó como uno de los mayores proveedores de carbonato de litio a nivel mundial, un insumo clave en la fabricación de baterías para la industria electrónica, la telefonía celular e incluso con posibilidades de subirse a la tendencia al desarrollo de autos híbridos y eléctricos.

El gobierno de Mauricio Macri, como antes el de Cristina Fernández, no quiso perderse este filón y este mismo año lanzó en Jujuy, provincia clave en la producción de ese mineral y tierra aliada por la presencia del gobernador radical Gerardo Morales, la mesa del litio, con el objetivo de impulsar el desarrollo de este sector en el noroeste del país.

Según un informe de la Bolsa de Comercio de Rosario (BCR) difundido el viernes, las exportaciones argentinas de carbonato de litio triplicaron su valor en los últimos 10 años, totalizando en 2018 unos US$ 251 millones. Los principales destinos de estos despachos son Estados Unidos, Japón, China y Corea del Sur.

El trabajo, cuyos autores fueron el jefe de Economía, Julio Calzada y la analista económica, Desiré Sigaudo, ambos de la Bolsa de Rosario, apunta que las exportaciones argentinas del segmento litio representaron en 2018 apenas el 5,1% de los despachos del sector minero, que es el sexto complejo exportador del país. Sin embargo, las exportaciones de derivados de litio vienen mostrando un gran desempeño, aumentando un 50% su volumen en la última década (2008-2018).

"Gracias a la mejora de los precios internacionales, el valor exportado del complejo litio aumentó en una proporción aún mayor, multiplicándose por 3 en los últimos 10 años", apunta el informe que, además, vaticina que las ventas externas en 2025 podrían llegar a ser cuatro veces superiores a las actuales y el sector aportaría el 10% de las divisas generadas hoy por el campo y la agroindustria.

Los autores del trabajo destacaron que "en el litio radica una importante oportunidad de exportación para la Argentina, con un precio estable alto y gracias a los nuevos proyectos productivos". Esto pese a informes, como los de Benchmark Mineral Intelligence, que hicieron decir al Financial Times que el 2019 está siendo un "año desolador" o, como el de analistas de Morgan Stanley que proyectan precios 45% menores para 2021.

Es por eso que las proyecciones de los autores están trazadas en base a distintos escenarios posibles, propuestos por la Secretaría de Política Minera dependiente del Ministerio de Producción y Trabajo. Así es que obtienen proyecciones de exportaciones de litio para los años 2022 y 2025.

Escenario 1: es el escenario en desarrollo actual y la Secretaría califica su posibilidad de ocurrencia como probable. Toma en cuenta 4 operaciones en marcha (incluyendo ampliaciones) e implica una inversión de US$ 1.442 millones.

Escenario 2: comprende obras anunciadas y la Secretaría postula que su desarrollo es posible. Considera 10 operaciones en marcha y la inversión ascendería a US$ 3.690 millones.

Escenario 3: al igual que el Escenario 2, éste comprende obras anunciadas. Surge como un escenario de desarrollo potencial diseñado por la Secretaría. Se asumen 15 operaciones en marcha e inversiones de US$ 5.234 millones.

El informe de la Bolsa traza una radiografía muy acabada sobre la realidad del litio a nivel local, con las minas que están funcionando y los proyectos que están en desarrollo, detallando en cada caso en qué fase se encuentran y quiénes son los inversores o empresas que los impulsan. La idea del documento con este mapa es mostrar el potencial del sector, para proyectarlo.

Es a partir de este relevamiento que calculan que para 2022, se espera que la _Argentina cuente con una capacidad instalada cinco veces mayor a la actual, que permitirían exportar Proyecciones de exportación.

Según el trabajo existen dos minas de litio operativas en el país cuya capacidad instalada combinada es de 42 mil toneladas del mineral equivalente(LCE). "De efectivizarse las ampliaciones proyectadas en estas minas y a partir de la puesta en operación de nuevos proyectos de litio, Argentina alcanzaría en 2022 una capacidad instalada de 129 mil t de LCE", aseguraron.  Añadieron que "una tonelada de litio metálico (Li) equivale a 5,323 toneladas de Carbonato de Litio Equivalente (LCE)".

"Actualmente en la Argentina existen proyectos para explotar litio en 23 salares ubicados en el territorio de Jujuy, Salta y Catamarca", destacaron. De estos proyectos, Olaroz en la provincia de Jujuy y Fénix en Catamarca son los únicos que ya se encuentran en fase productiva; este último es operado por la estadounidense Livent Corp y cuenta con una capacidad instalada de 22 mil t LCE. Olaroz está a cargo de la minera australiana Orocobre, la japonesa Toyota y la nacional JEMSE (Jujuy Energía y Minería Sociedad del Estado) y actualmente su capacidad instalada es de 17.500 t LCE. Además, las dos minas cuentan con planes de expansión para alcanzar la capacidad instalada de 40 mil t LCE cada una: en el caso de Olaroz se espera llegar a este objetivo en 2020 y en la mina Fénix en 2022.

Por otra parte, Cauchari-Olaroz en Jujuy y Centenario-Ratones en Salta son operaciones actualmente en construcción; el primero es desarrollado por la canadiense Litium Americas, la china Ganfeng y la jujeña JEMSE y planea entrar en operación en 2020 con una capacidad instalada de 25 mil t LCE. El proyecto Centenario Ratones, llevado adelante por la francesa Eramet, tiene como objetivo iniciar operaciones en 2021 con una capacidad instalada de 20 mil t LCE. Además, hay cinco emprendimientos en prueba de factibilidad de proceso: Sal de los Angeles, Sal de Vida, Salar del Rincón, Pastos Grandes y Tres Quebradas.

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